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¿Qué es el melanoma?

melanoma

El melanoma es una forma de cáncer de piel que se origina por el crecimiento desorganizado y sin control de células llamadas melanocitos.

Los melanocitos normales se encuentran en la capa externa de la piel (epidermis) y son células productoras de melanina, el pigmento responsable del color de la piel. El melanoma surge cuando estos melanocitos se vuelven cancerosos, creciendo en la piel e invadiendo otros órganos. Aunque el melanoma es menos frecuente que otros tipos de cáncer de piel, se le considera como el de mayor riesgo por su capacidad intrínseca de extenderse a otros órganos del cuerpo. Este tumor produce más del 75% de todas las muertes por cáncer de piel. Actualmente se le considera uno de los tumores más importantes a considerar por el aumento sostenido en su incidencia a nivel global y  la elevada mortalidad , principalmente en países con población de raza blanca. El número de  casos nuevos de melanoma se ha triplicado en los últimos cuarenta años y en la actualidad el riesgo de desarrollar un melanoma a lo largo de la vida para un individuo de raza blanca es de 1 por cada 75-90 personas. Además es un tumor que se diagnostica con mayor frecuencia en población joven. En Norteamérica es el 2do cáncer en frecuencia en adolescentes y adultos jóvenes entre 15-29 años.

El melanoma comienza en la superficie de la piel, donde puede ser detectado y tratado fácilmente. Si no es diagnosticado en forma precoz crece hacia las capas más profundas de la piel (dermis y tejido subcutáneo) y puede alcanzar vasos sanguíneos y ganglios linfáticos,  a partir de los cuales se disemina a otros órganos vitales (formación de metástasis) comprometiendo la vida del paciente. Cuando el melanoma es detectado en etapas tempranas es curable, con una tasa de sobrevida a los 5 años del 99%. De allí que la detección temprana del tumor, cuando se encuentra en la superficie de la piel (melanomas delgados),  constituye la principal estrategia de tratamiento en el melanoma.